地下深部に広大な「生命体の森」が発見される/A vast ‘life forest’ is found in deep underground




地底深く、2500Mもの深さに、広大な「生命体の森」があると言ったら信じますか?今回、米ワシントンで開かれたアメリカ地球物理学連合の会議で驚くべき発表がありました。

それは、海底をおよそ2500M掘り下げた地下に存在しており、数十万年から数百万年にも渡って存在してきた微生物の森。

地底の極端な温度や気圧にも関わらず、何も摂取せずに、ただ岩から放出されるエネルギーのみを取り入れ、動きは遅く、ゾンビのような状態で存在しているのだという。

2009年に専門家数百人によって結成された国際共同研究期間「DCO」(Deep Carbon Observatory,深部炭素観測)は、過去10年に及ぶ研究結果を発表。

DCOによれば、地球に存在する生物のうち、細胞核を持たない単細胞の有機体(バクテリアやアーキア(古細菌))のおよそ70%が地下に存在し、それらの深部地下生物の量は、炭素重量換算にすると150億~230億トンもの量に相当するという。

米オレゴン州立大学で宇宙生物と海洋学を教えるリック・コルウェル氏は「地球の深部地下生物圏は巨大だ」と述べ、発見された生命体は、「非常に素晴らしい、極限の生態系」だと発表した。

発見された単細胞有機体の一つは、海底の熱水噴出孔の中で見つかり、なんと121度もの環境でも増殖が可能な超好熱菌(Strain 121)の可能性があるという。

コルウェル氏は「地底の奥深くには少なくとも地表と同等か、それを超えるかもしれない遺伝的に多様な生命体が存在しており、まだ多くについては解明できていない」と語っている。

また、地下深部で生きる同様の奇妙な微生物たちは、火星などの地底にも存在する可能性があるとしている。

日本の海洋研究開発機構の稲垣史生氏は、これらの微生物は地表の生物とは明確に異なり、「非常に長い間、ただそこに存在していた」と述べた。

またこれらの微生物は、研究室に持ち帰られた後にグルコースを与えると、一部は目覚めたという。

科学者らは地下5000Mを超える地下でも生命体を発見しており、生命体の限界となる境界は、まだはっきりとは突き止められていないようだ。

さらなる生命体の発見に期待がかかる。




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